La evolución del stick: Atari 2600

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En algún momento de la vida de los videojuegos, hubo una época donde un botón y una palanca eran el concepto absoluto de un control de videojuegos, una epoca donde un par de barras y un cuadro miniatura simulaban ser una cancha de tenis, una época donde la imaginación nos hacia creer que unas cuantas decenas de píxeles formaban un campo de batalla, un escenario deportivo o una galaxia víctima de invasores espaciales.

Por extraño que parezca, esa época fue hace menos de medio siglo, hoy en día un jugador promedio es capaz de operar un control con mas de 15 botones sin problema alguno y no se imagina un título donde el personaje principal no posea más de 10 movimientos diferentes. Desde la época de los 8bits, hasta la época de las consolas con 8GB tan sólo en memoria RAM, han existido una gran cantidad de controles que han marcado época y sin los cuales hoy no imaginamos los videojuegos, mismos que conoceremos a lo largo de esta serie de artículos.


Atari 2600 – 1977
Considerada por muchos como la primer consola de videojuegos de la historia (definiendo como consola, a un aparato con la capacidad de cambiar de titulo por medio de cartuchos), el Atari 2600 fue una consola que incluía un joystick y un control paddle, el stick (basado en el modelo tradicional de los arcades) incluía en su base un botón que cumplida diversas funciones acorde al juego ejecutado, mientras que el joystick en si cumplía la función de desplazar al personaje en pantalla en 4 diferentes posiciones. El Paddle era un control en forma de perilla diseñado para jugar PONG, su función se limitaba a girar de izquierda a derecha y en base a ello, mover al personaje en pantalla sobre un mismo eje, en realidad el Paddle no encontró muchas utilidades y quedo rápidamente obsoleto.

Como la mayoría de los grandes inventos de la humanidad, el Joystick de 2 ejes vio su nacimiento gracias a la guerra, pues estos eran los mandos de control empleados en los aviones del siglo XX, inspirados en el mismo diseño, Atari decidió que esta clase de mando seria el adecuado para su plataforma de (en ese entonces) nueva generación. Queda claro que la tecnología implementada en una consola casera seria mucho mas limitada, pero Atari logró compensar ello con diferentes aditamentos que mejoraban la experiencia de juego como el mencionado paddle, volantes, pedales o incluso un teclado numérico, muchos de estos elementos jamás tuvieron una función en realidad útil para la consola, pero dejaron en claro que desde aquel entonces se buscaban maneras de mejorar la experiencia a través de accesorios externos.

Otro de los conceptos establecidos por Atari en lo que a mandos se refiere, es la tan famosa ‘norma atari’, hoy en día las consolas de videojuegos emplean como método de conexión de sus controles alambricos puertos USB, pero en aquel entonces, al no existir dicha tecnología, Atari empleó un modelo de conexión llamado DE-9. En un caso similar al que podemos ver hoy en dia en las computadoras, el modelo DE9 consistía en un conector de 9 puntos exclusivo para la plataforma que permitía mandar señales especificas en tiempos específicos, dicho de otra manera, cada conector de la terminal cumplía una función única, simplificando el proceso de programación en demasía.

Cada uno de estos puertos recibía una señal del control y la traducía en impulsos para la consola, indicándole que acción realizar en determinado momento, aunque el modelo de conectores cambió radicalmente pocos años después (gracias a un nuevo modelo impuesto por Nintendo años después), la norma Atari es reconocida como el origen de los mandos alambricos de buena respuesta, ya que gracias a dicho modelo la latencia entre la orden enviada y la recibida era prácticamente nula. Las 9 señales enviadas por el mando son las siguientes, aunque cabe mencionar que para la época, fue una tecnología que nunca fue aprovechada a su completo potencial.

*(Enumeradas de izquierda a derecha en orden descendente, se indican los puertos y su función)
•1- Direccional, arriba
•2- Direccional, abajo
•3- Direccional, izquierda
•4- Direccional, derecha
•5- Eje Y del mando
•6- Botón de disparo / acción
•7- Corriente de alimentación
•8- Señal de tierra
•9- Eje X del mando 

7 funciones para un mando suenan hoy en día como absolutamente nada, sin embargo este es el origen del mando como lo conocemos hoy en día, Atari fracasó como productora de Hardware hace muchos años, pero es innegable que sento las bases de lo que muchos años después conoceríamos como el mando definitivo, el popular Dualshock de Sony que está por llegar a su 4ta generación junto al PlayStation 4.

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